Mirando hacia atrás en la historia, es justo decir que si no fuera por los ferrocarriles, Estados Unidos no habría crecido y prosperado tan rápidamente. Los ferrocarriles reestructuraron efectivamente los cimientos físicos, sociales y económicos del país cuando fueron creados.

Estos primeros cimientos siguen siendo la base de la red ferroviaria actual. Si bien los ferrocarriles en Europa se crearon para transportar personas, en los Estados Unidos se crearon para transportar mercancías.

Los trenes de pasajeros de hoy pueden dar paso a los trenes de mercancías, algunos de los cuales pueden tener hasta 20 km de largo.

Pero desde la perspectiva del turismo estadounidense, los viajes en tren abren un mundo de oportunidades y descubrimientos que nunca experimentarías en un avión.

Hay una serie de rutas de esquí de fondo que cruzan de este a oeste y de norte a sur por todo el país. Cada uno tiene su propio carácter, repartido por las paradas a lo largo del camino.

Uno de los más famosos es el Southwest Chief, que completa el viaje de 43 horas y 2200 millas desde Chicago a Los Ángeles.

El viaje comienza

La Union Station de Chicago es un lugar adecuado para comenzar este viaje en tren. Otro viaje famoso, la Ruta 66, reflejada en parte por el Southwest Chief, comienza a unas cuadras de distancia. El edificio rezuma historia y cuando entro me imagino a los muchos millones de personas que han comenzado a viajar allí a lo largo de los años.

Al igual que con muchos edificios estadounidenses, la Union Station de Chicago parece extrañamente familiar, pero no es de extrañar dada la cantidad de películas que se hicieron allí, siendo la más famosa el tiroteo en las escaleras de Los intocables.

Desde mi perspectiva, como pasajero cuyo tren de origen es relativamente pequeño, el tamaño del tren en sí me deja sin aliento. Los carruajes plateados relucientes parecen ir muy lejos por el andén. Cuando sale el tren, encuentro rápidamente mi sofá, que será mi base durante las dos noches a bordo, y me alejo para ponerme en forma.

Rápidamente reclamo un lugar en el vagón Observation, con sus enormes ventanales y cafetería, para poder beber tantas vistas como sea posible. Soy muy consciente de que con paisajes desde el medio oeste hasta los desiertos del suroeste y finalmente las montañas Tehachapi del sur de California, hay mucho que ver. Armado con mi guía, espero con entusiasmo cómo se desarrollará el viaje.

Si bien el viaje es de 43 horas, hay muchas paradas en el camino donde puede bajarse y estirar las piernas, o comprar artesanías locales a los vendedores de tierras. Un consejo podría ser vigilar a los guardias del tren en estas paradas, ya que no querrá perderse la señal de embarque y permanecer en un lugar rural aleatorio, a millas de la civilización …

¡Las 24 horas antes de que llegue el próximo tren pueden ser una larga espera!

A medida que avanza el viaje, pasamos por manadas de búfalos, ciervos salvajes, enormes ranchos e incluso pueblos fantasmas. Veo casas literalmente en medio de la nada, a muchas millas de su vecino más cercano y otras con la mayoría de sus pertenencias afuera, simplemente porque habían pasado ocho meses desde la última lluvia.

Cuando la charla del tren se vuelve interesante

Las conversaciones comienzan fácilmente en el tren, especialmente cuando cenas o en el carrito de observación. Estoy hablando con una señora de mediana edad que está embarcando en Kansas City. Aproximadamente siete horas después, cuando salimos de Dodge City, escenario de muchas películas salvajes del oeste, las llanuras de Kansas comienzan a dar paso a las estribaciones de las Montañas Rocosas de Colorado.

De repente, la señora se detiene en medio de la frase y exclama: «¡Dios mío … es una montaña!»

Mi curiosidad se apodera de ella y le pregunto por qué fue una sorpresa tan grande. Su respuesta es que esta es la primera vez que sale de Kansas. Siguen más discusiones con otras personas a nuestro alrededor y el consenso general es que Kansas es tan plano que el punto más alto del estado, conocido como Mount Sunflower, es un aumento apenas perceptible en un campo en un rancho rural cerca de la frontera con Colorado.

Cuando escucho que mi compañera de viaje viaja a Los Ángeles, pronto me doy cuenta de que pronto vería el océano por primera vez en su vida.

En el vagón lounge, no puede evitar escuchar conversaciones mientras continúa el viaje. Escucho cuando dos pasajeros de tren experimentados de Nuevo México y Nueva York compiten entre sí para contar la mejor historia de terror del viaje, desde ocho horas de retrasos hasta pasajeros engañosos que habían conocido en el camino.

Conozco a una pareja que viaja para conocer a su primer nieto y otra que mueve cerraduras, cojinetes y barriles de un lado a otro del país.

Vistas y sonidos de un vagón de tren.

Southwest Chief sigue en parte la Ruta 66, y también el Camino de Santa Fe. Entre Colorado y Nuevo México, los trenes tiran de vagones a través del paso Raton. Hay un cambio marcado en el estilo de construcción y el paisaje a medida que las montañas dan paso a un desierto antes de llegar a Albuquerque.

El paisaje está cambiando nuevamente a través de Arizona, conocido por sus cactus de 12 pies de alto y paradas que incluyen Winslow, AZ, donde una esquina es ahora un hito para el rock and roll.

Las últimas 12 horas del viaje pasan principalmente por California con paradas en el camino que incluyen San Bernadino, el sitio del restaurante McDonalds original, en el viaje final a Los Ángeles.

Al igual que en muchos lugares de Los Ángeles, Union Station se ha utilizado como ubicación de películas en cientos de películas, de modo que la extraña familiaridad regresa cuando me bajo del tren y me pongo al sol de la mañana.

Después de ver el inicio de la Ruta 66 en Chicago dos días antes, lo correcto para mí es llegar al final de la carretera en el muelle de Santa Mónica. Cuando miro al Océano Pacífico, tengo tiempo para reflexionar sobre mis 50 horas anteriores, todos los lugares que he visto y las personas que he conocido.

Podría haber volado a la ciudad en unas cuatro horas, pero a 35.000 pies solo puedes dormir, leer un libro o ver una película. Mi experiencia fue mucho más rica, y lo volveré a hacer pronto.

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