Lord Salisbury, que era Primer Ministro en el momento en que George Annesley cometió atrocidades en Benin.

Gran Bretaña ha recibido durante mucho tiempo pedidos de devolución del Benin Bronze, que fue saqueado por sus soldados en 1897 del Reino de Benin, en lo que hoy es el sur de Nigeria, una antigua colonia británica. Ahora la presión se intensificará tras el descubrimiento de pruebas condenatorias de que el entonces primer ministro cubrió una violación y otras atrocidades cometidas por uno de sus propios funcionarios en la región.

Documentos inéditos del Departamento de Estado revelan que Lord Salisbury no tomó ninguna medida contra el cónsul George Annesley después de leer informes internos sobre su abuso y violencia, por haber llevado a una mujer local, llamada Ekang, a su residencia y agredida por sus soldados mientras él la sujetó para ordenar redadas en las que disparaban contra mujeres y niños.

El Primer Ministro puso sus iniciales en una nota sobre las atrocidades de Annesley y garabateó las palabras «muy malas». Pero Annesley, hijo de un funcionario del Departamento de Estado, se retiró silenciosamente y evitó cualquier escándalo público.

Los documentos fueron descubiertos en los archivos del Departamento de Estado por el historiador Paddy Docherty, quien los describió como «evidencia indiscutible de que el primer ministro Lord Salisbury supervisó el ocultamiento de los horribles crímenes de Annesley». El dijo Observador: «Es realmente impactante».

Dijo que Salisbury era una figura conservadora destacada que representaba la «alta marca del Imperio Británico», cuya defensa era «obviamente mucho más importante para él que cualquier idea de justicia».

Lord Salisbury, que era Primer Ministro en el momento en que George Annesley cometió atrocidades en Benin.
Lord Salisbury, que era Primer Ministro en el momento en que George Annesley cometió atrocidades en Benin. Imagen: ClassicStock / Getty

Docherty, historiador del imperio, con especial interés por el Imperio Británico, se sorprende de que estos documentos hayan pasado desapercibidos hasta ahora. Afirma que sus revelaciones hacen añicos todos los argumentos morales para que Gran Bretaña conserve algunas de las mejores obras de arte de África. En 1897, después de que oficiales militares británicos y otros fueron atacados y asesinados por soldados locales, las tropas británicas se vengaron, desterraron al rey y saquearon tesoros que ahora están esparcidos por todo el mundo.

Docherty dijo que aunque la expedición punitiva en Benin a menudo se presenta como «justificada», la evidencia en los archivos del Ministerio de Relaciones Exteriores prueba que la invasión fue planeada por varios años.

Solo el Museo Británico tiene más de 900 bronces creados a partir del siglo XVI. El mes pasado, la Universidad de Cambridge se convirtió en la primera institución británica en repatriar oficialmente un bronce de Benin, un gallo.

Las obras restauradas se exhibirán en el Museo Edo de Arte de África Occidental en la ciudad de Benin, diseñado por Sir David Adjaye.

Un consorcio de museos europeos ha acordado prestar cientos de bronces, y el Museo Británico ha estado trabajando con Legacy Restoration Trust en Nigeria en un importante proyecto arqueológico vinculado a él.

Los descubrimientos de Docherty se incluirán en su próximo libro, Sangre y bronce: Imperio británico y el saqueo de Benin, que será publicado por Hurst Publishers en diciembre.

En los agradecimientos, elogia a Ekang como una víctima del Imperio Británico: «Ella representa a todos los que han sido perjudicados por el Imperio Británico sin esperanza de justicia, y le dedico este libro».

Dijo: «Después de estar escondido en los archivos durante más de un siglo, la verdad sobre Annesley y su reinado de terror en el Delta del Níger se revela por primera vez». [He] pasó 18 meses como cónsul británico en Old Calabar desde diciembre de 1889, durante los cuales aterrorizó a los lugareños «.

Los documentos previamente invisibles incluyen una carta de 1891 enviada al Primer Ministro por George Turner, un funcionario consular de Sierra Leona, quien escribió que Annesley «encarcelaría a todos aquellos que le desagradaran».

Turner fue encadenado a una columna de hierro por irritarlo la noche de la violación. Estaba al alcance del oído del vecindario de Annesley y recordó un asalto que fue provocado por acusaciones de que Ekang había tomado un sombrero de soldado. Annesley hizo que la llevaran al consulado y Turner escuchó a un sargento anunciar: «El cónsul dice que quien se sienta inclinado a convivir con una mujer debe subir».

Turner también dijo: escuchó: «la pobre niña se arrastró escaleras abajo y lloró amargamente». «Los soldados bajaron y hablaron y se rieron de cómo [they] en realidad vivía con Ekang, el cónsul mismo ayudó a mantenerla abajo «.

Docherty también encontró testimonios jurados de otras atrocidades. Archibong, rey de Calabar, dijo: «Los soldados del cónsul Annesley irrumpieron en mi casa. Golpearon a mis esposas y sirvientas».

La Maestra de Jesus College Sonita Alleyne (izquierda) con el Director General de la Comisión Nacional de Museos y Monumentos de Nigeria antes de una ceremonia para devolver un gallo de bronce de Benin saqueado.
La Maestra de Jesus College Sonita Alleyne (izquierda) con el Director General de la Comisión Nacional de Museos y Monumentos de Nigeria antes de una ceremonia para devolver un gallo de bronce de Benin saqueado. Foto: Joe Giddens / PA

Los documentos muestran que el mayor Sir Claude MacDonald, que asumió la administración británica del delta del Níger en 1891, se opuso al comportamiento de Annesley e hizo que un co-oficial hiciera declaraciones juradas, incluida la de Ekang. En una carta interna, MacDonald concluyó: «El cónsul Annesley parece haber actuado de una manera sumamente injusta, dura e injustificada».

Los documentos anteriormente invisibles incluyen una nota con las iniciales de Lord Salisbury de su secretario privado: «Será bueno que Annesley se retire. Hay algunas historias muy desagradables sobre sus acciones». Aún así, dijo Docherty, «en ninguna parte de los periódicos se sugiere que se procese a Annesley. Estaba cubierto. Por eso nadie ha escrito sobre eso hasta ahora».

Dan Hicks, autor de Los museos brutales: el Bronce de Benin, la violencia colonial y la restitución cultural, es curador del Museo Pitt Rivers de Oxford, que tiene alrededor de 150 objetos de Benin que cree que deberían devolverse. La semana pasada, publicó un informe que presenta principios rectores para la transparencia sobre estas colecciones.

Al escuchar las últimas revelaciones, dijo: “Estamos aprendiendo cada vez más sobre la pura brutalidad de los europeos en África durante estos períodos. Este detalle que se ha destacado en el archivo es obviamente impactante «.

El Museo Británico dijo: «La destrucción y el saqueo causados ​​por la ciudad de Benin durante la expedición militar británica en 1897 son plenamente reconocidos por el museo y las circunstancias que rodearon la adquisición de objetos de Benin se explican en paneles de la galería y en el sitio web del museo».

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