METROaria Sakkari es una de las mejores tenistas del mundo. Ha sido evidente durante un par de años, durante sus 20 años, cuando, pieza por pieza, ascendió de manera constante en la clasificación y se estableció en la cima del juego. Esta semana en Guadalajara, cuando compite en la final de la WTA como una de las ocho élites, es un hecho simple.

Y, sin embargo, durante la mayor parte de su carrera en el tenis, ese no ha sido el caso. Aunque ella y Stefanos Tsitsipas se han convertido en los dos primeros tenistas griegos clasificados entre los 10 primeros, su éxito contradice el hecho de que lo han hecho sin la orientación, la experiencia o la solidez financiera de una federación.

«Tuve la suerte de tener padres como mis padres porque invirtieron mucho y no tuve ningún apoyo de sindicatos o patrocinadores», dice Sakkari, cuya madre, Angeliki Kanellopoulou, ocupó una vez el puesto 43 en el mundo. «Mi papá pagó tanto para que yo jugara al tenis y estoy muy agradecido por lo que ha hecho y ambos han hecho por mí para alcanzar mis metas».

Uno de los resultados de recorrer el propio camino sin ayuda externa es que ha sido inusualmente largo. Sakkari, ahora de 26 años, era imperceptible como jugadora junior, alcanzando un récord personal de solo 203. Cuando decidió continuar su carrera como profesional, primero se dio dos años solo para ver cómo iba. Si no lo lograba, ya tenía un camino alternativo en mente: «Podría estar pensando en ir a la universidad o estudiar algo en Grecia».

Con el tiempo, finalmente pasó al círculo profesional de la ITF, los rangos más bajos en el tenis profesional, y vería a muchos de los jugadores juveniles mucho más exitosos, con todos sus patrocinadores y exageraciones, también tratar de llegar a la cima del juego: «Estaban tan lejos», dice. «Estaban mucho mejor». Pude ver claramente que eran de un nivel diferente «.

Att Mirar hacia atrás en ese momento y ver cómo le ha ido con algunos de ellos es una comprensible fuente de satisfacción para Sakkari. Ella cita a Aryna Sabalenka, la jugadora junior más alta de su carrera en el puesto 225, como otra jugadora que desafió la convención: «Cuando veo a estas jugadoras ahora no quiero sonar arrogante, pero en este momento soy la mejor jugadora que algunas de ellas. , demuestra … Puedes decirle a muchos juniors que no tienes que ser un top junior para llegar a la cima «.

El progreso desde allí fue lento pero constante. At A los 18 años, en 2013, se mudó ella misma de Grecia a Barcelona, ​​lo que «me hizo darme cuenta de que tengo que vivir mi propia vida, simplemente tomar mis propias decisiones». Hizo su debut en Grand Slam a la edad de 20 años en el US Open 2015 y se clasificó en su primer intento. Después de mejorar su juego con Thomas Johansson, el campeón del Abierto de Australia en 2002, se decidió por un ex compañero de equipo británico de 23 años llamado Tom Hill como su entrenador en 2018. Llegó al top 20 el año pasado.

Los tenistas a menudo se sumergen en el mismo grupo de entrenadores sin experiencia que se mueven de un campamento a otro, pero sus elecciones inusuales han demostrado ser inspiradoras. Sakkari y Hill tienen la misma edad y han crecido y mejorado juntos, ambos decididos a poner a prueba los límites del otro en la pista y luego disfrutar lejos de ella: “Es bueno tener a alguien de tu edad que realmente te entiende y apoya tu decisión. , ella dice.

Aunque sus mejoras han sido constantes, este año ha sido su verdadero avance. Sakkari siempre ha sido cincelada y fuerte, una atleta tan soberbia que durante el encierro consideró competir en el campeonato nacional de atletismo griego con su récord personal de 100 m en 12.7 (sin clavos) solo para divertirse, y juega un estilo extremadamente físico. . Pero ahora está usando su habilidad atlética para jugar un tenis más ofensivo. Sobre todo, su servicio se ha transformado dramáticamente de una entrega decente pero inconsistente a su arma crucial.

Aún así, Sakkari dice que su transformación mental y su manejo de los «pensamientos negativos» ha sido su mayor cambio. «Para ser honesta, trabajo con un especialista», dice. «No se lo escondo a nadie. Probablemente sea uno de los mejores regalos que me he dado a mí mismo porque me mejoró como persona y también me mejoró como jugador. Es la mejor parte de mi carrera, fue mía». . punto de inflexión y definitivamente fue algo de lo que nunca me arrepentiré «.

Todo este trabajo mental se puso a prueba especialmente en el Abierto de Francia cuando alcanzó su primera semifinal de slam y mantuvo puntos de partido antes de una derrota desgarradora ante Barbora Krejcikova. Poco después de la derrota más devastadora de su vida, pronunció una de las conferencias de prensa más memorables de este año: «Tengo que ser absolutamente honesta», dijo. «Me estresé y comencé a pensar que estoy a un punto de estar en la final. Supongo que es un error de principiante». Concluyó que si volvía a estar en esa posición, sabría qué hacer.

Maria Sakkari en acción contra Iga Swiatek
Maria Sakkari venció a Iga Swiatek en su primer partido en México. A continuación, conoce a Paula Badosa de España. Foto: Refugio Ruiz / AP

«Claramente fue una dura derrota en París», dijo. «Realmente me decepcionó porque pude ver que estaba a un punto de llegar a la final. Me tomó un tiempo volver a la pista».

Para algunos jugadores, se había necesitado muy es hora de volver a la normalidad. En cambio, trabajó con su psicólogo, encontró su camino al final del verano y llegó a una segunda semifinal de slam, en el Abierto de Estados Unidos, alcanzando tres primeros 10 cabezas de serie seguidas, pero perdiendo ante Emma Raducanu. Ella demostró que podía lograr una serie de grandes resultados que eventualmente le asegurarían un lugar en la final de la WTA. «Sabía que podía hacerlo, pero me dije a mí mismo que era capaz de hacerlo. [this year]»Llegó este año, lo cual es asombroso», dice.

El jueves, Sakkari, el cuarto cabeza de serie, compitió en su primer partido en México y se enfrentó a Iga Swiatek 6-2, 6-4. La prueba de su primer servicio mejorado vino con el hecho de que ganó 26 de 27 puntos durante todo el partido.

Con cada año de su carrera desde que comenzó su viaje profesional en 2011, Sakkari ha mejorado su clasificación y ha ido ascendiendo gradualmente a la cima del deporte. Ahora que está allí, solo quiere más.

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